Chiefs Leuven

Tsjech Martin Váchal moet Leuvenaars naar playoffs loodsen

De Tsjechische aanvaller Martin Váchal (23) moet dit seizoen één van de speerpunten worden van de Chiefs Leuven.  De aanvaller stond vorig seizoen al bovenaan het verlanglijstje van de Leuvenaars, maar kreeg toen op de valreep een aanbieding als profspeler in zijn thuisstad Pilsen. Omdat een vaste plek in de internationaal zeer hoog aangeschreven competitie te onzeker was, koos Váchal na een jaar dan toch voor een boeiend avontuur met de Chiefs Leuven in de BeNe League.

Net als Pilsen is Leuven een bekende bierstad. Bovendien spelen beide ijshockeyteams  met een fiere indiaan op het shirt. Váchal voelt zich dan ook best thuis in Leuven.  De 23-jarige klepper van 1.91 meter kan overigens een heel indrukwekkend CV voorleggen. “In Tsjechië speelde ik in het nationale juniorenteam. Op die manier kreeg ik de kans om in de Verenigde Staten te gaan spelen”, legt de Tsjech uit. Tussen 2012 en 2014 maakte Martin het mooie weer bij verschillende Amerikaanse teams.  Hij leek op weg naar een topcarrière in de VS, toen op het moment van de waarheid hij in het midden van het seizoen op een zijspoor belandde door keuzes van de coaching staff. Het Amerikaans avontuur kreeg meteen een flinke knauw en toen er plots een mooi aanbod kwam vanuit Haskey Hasselt, die in 2015 in de hoogste divisie in België speelde, hapte Váchal meteen toe.  De aanvaller maakte indruk en behaalde met de Limburgers de playoffs. Tijdens één van die eindronde wedstrijden - tegen de Chiefs bovendien – liep hij in Leuven een zware knieblessure op. De Leuvenaars hadden echter voldoende gezien en toen hij na een paar maanden inactiviteit opnieuw het ijs op kon, had hij meteen een aanbod van Leuven op zak. Hij kon echter ook als prof in zijn thuisland aan de slag in de Extraleague. Na  Canada, Rusland, Finland, VS en Zweden behoort Tsjechië tot de top 6 landen van de wereld. Een niet af te slaan aanbod uit de thuisstad dus. De concurrentie bij de landskampioen van 2013 was echter enorm groot en met een plek in het tweede team kon Váchal moeilijk vrede nemen. Hij ruilde na een jaar onzekerheid tussen de grote jongens met plezier zijn profstatus in eigen land in voor een uitdagend avontuur als speerpunt van de Chiefs Leuven. “Als 23-jarige wil ik vooral de wereld zien en prijzen pakken. Dat blijft het hoogste goed voor een sportman en zeker voor een hockeyspeler. De Belgische beker of de BeNe League? Het maakt niet uit. De ambitie is om zo goed mogelijk te scoren en hopelijk met het team prijzen te pakken”.

Martin Váchal woonde heel zijn jeugd in Pilsen. In de stad, maar ook op de buiten, waar hij het merendeel van zijn weekends en vakanties doorbracht in het buitenverblijf van zijn ouders. “Mijn vader nam me een eerste keer mee schaatsen toen ik vier was. De ijsbaan was eigenlijk een bevroren waterreservoir in Pilsen”, lacht Martin.  Op zijn vijftiende werd de Tsjech geselecteerd voor het nationale team en sindsdien speelde hij steevast op hoog niveau. “Het mooiste aan ijshockey is het hoge tempo. De snelheid. Het is de snelste sport op aarde. Je moet als speler vaak in een milliseconde beslissingen nemen die bovendien vaak het verschil maken tussen winst of verlies. Daarnaast is er de complexiteit van het spel gecombineerd met de nood aan goede motoriek en creativiteit. Je moet fysiek en mentaal dus volledig in orde zijn”.  Martin Váchal kijkt tevreden terug naar zijn voorbije seizoen in Tsjechië. “Ik kende een goed seizoen en heb heel wat ervaring opgedaan. Een basis die me dit seizoen hopelijk van pas zal komen”.  De Tsjech studeerde aanvankelijk bedrijfskunde, maar schoolde zich nadien om tot elektricien. “Ik heb gelukkig een goede basis, maar de ambitie blijft om een universitair diploma te behalen. Dat hoeft niet meteen. Momenteel wil ik het leven eerst laten komen als het komt. Met de Chiefs strijden voor één van de titels die er dit seizoen te winnen zijn, is daar een onderdeel van”.  Het grote voorbeeld voor Martin is alvast Jaromír Jágr, een bekende Tsjechische ijshockeyer. “Dat is gewoon de beste speler aller tijden. Hij verruilde in februari 2015 de New Jersey Devils voor de Florida Panthers. Voorheen speelde hij voor onder meer de New York Rangers, Washington Capitals, Pittsburgh Penguins en Philadelphia Flyers. Het feit alleen al dat hij op zijn 44e nog steeds op topniveau meedraait in de NHL zegt alles”, besluit Martin Váchal.

Tsjech Martin Váchal moet Leuvenaars naar playoffs loodsen

Schrijf je in voor onze nieuwsbrief

x

<
>
x